전조증상 없어 조기 발견 어려운 "췌장암"
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전조증상 없어 조기 발견 어려운 "췌장암"
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  • 승인 2022.06.13 17:55
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상복부 통증, 소화불량과 현저한 체중감소, 60대 이후 당뇨병 진단 시 의심
이태윤 건국대병원 소화기내과 교수

암치료에 있어 가장 중요한 것은 조기 발견이다. 치료가 어렵기로 유명한 췌장암 또한 조기에 발견만 한다면 완치율과 생존율이 높아진다. 암을 조기에 발견하려면 암이 잘 생기는 위험군을 정확하게 정의하고 이들을 대상으로 조기 발견할 수 있는 진단 방법이 필요하다.

하지만 췌장암은 암 발생 위험군을 명확하게 정의하기 쉽지 않다. 게다가 암 조기 진단을 위한 스크리닝 검사가 없어서 실제 임상에서 병으로 일어난 육체적 또는 생리적인 변화를 조기에 발견하기 어렵다.

췌장암은 초기 증상이 없고 종괴가 어느 정도 커져야 비로소 복통, 황달 등의 증상이 나타난다. 발병빈도도 드물어 실제 의사들도 배가 아프면 위염이나 위궤양 혹은 과민성 대장증후군을 먼저 생각한다. 그렇게 진단이 지연되면 치료 시기 또한 놓치는 경우가 많다.

이러한 이유로 췌장암의 조기 발견율은 10% 이하로 매우 낮은 편이다. 그렇다고 췌장암을 의심할 만한 전조증상이 없는 것은 아니다. 상복부에 통증이 있거나 소화불량과 현저한 체중 감소가 눈에 띄는 경우, 60대 이후에 당뇨병을 진단받거나 음주를 하지 않고 담석이 없는데도 췌장염이 생겼다면 췌장암을 의심할 만하다.

췌장이 후복막 장기라는 점도 진단을 어렵게 하는 요인 중 하나다. 동네 의원에 널리 보급되어 있는 내시경과 초음파로는 췌장암을 진단하기 어렵다. 종합병원 이상급에 있는 CT와 MRI를 통해서만 췌장암의 진단이 가능한 점은 조기 진단의 걸림돌이다.

이는 췌장이 자리한 위치 때문이다. 췌장은 위(胃)와 간(肝)의 뒤쪽에 숨겨져 있다. 몸속 가장 깊은 곳에 조그맣게 자리하고 있어 복부초음파를 할 때도 췌장 꼬리 부분이 장관 내 가스에 가려, 진단 정확도가 낮은 편이다.

1cm 이상의 췌장암은 보통 복부 CT, MRI로 진단 가능하며, 진단이 애매한 경우에는 내시경 초음파를 시행한다. 내시경 초음파는 췌장 종괴에 대한 조직검사가 가능하다. 췌장암에도 진단키트 관련 연구가 진행 중이지만 아직은 상용화가 가능한 단계는 아니다.

전이 정도에 따라 치료법 달라져

췌장암은 크게 수술이 가능한 단계와 그렇지 않은 단계로 나뉜다. 복부 CT나 MRI에서 췌장종괴가 췌장주변의 동맥을 180도 이하로 침범하면 경계성 절제가 가능하고, 췌장 종괴가 동맥을 180도 이상으로 둘러싸면 국소진행 췌장암으로 분류한다. 췌장 종괴가 동맥이나 정맥을 침범하지 않으면 절제가 가능한 췌장암이다. 전이 췌장암은 CT, MRI, 양전자방출단층촬영(PET)에서 간, 폐, 복막, 림프절 전이가 있는 경우를 말한다.

전이 췌장암은 수술이 어렵지만 치료가 불가능한 것은 아니다. 항암치료를 진행한 뒤 수술이 가능한 환자도 있고, 항암치료 자체로 생존 연장에 도움이 되는 경우도 있다. 수술이 어려운 췌장암이라면, 무리하게 수술을 진행하기 보다 항암치료를 먼저 하는 것이 환자의 생존 연장에 더 좋은 방법이라는 최근의 연구 결과도 있다.

가족력 있을수록 고위험군

췌장암의 조기진단을 위해서는 먼저 고위험군과 비위험군을 구분, 그에 따른 검사방법을 따를 것을 권고한다. 췌장암을 유발하는 위험요인 중 하나는 가족력이다. 서양에서는 ‘1차 친족’ 중 췌장암 환자 수에 따라 췌장암에 걸릴 확률을 추정하고 있다.

1차 친족이란 부모와 형제·자매·자녀가 해당하는데, 우리로 따지면 1촌(부모, 자녀)과 2촌(형제·자매)을 아우르는 개념이다. 이 범위에 해당하는 사람 가운데 췌장암 환자가 1명이 있으면 향후 ‘내’가 걸릴 확률은 4배 높아지고, 2명이면 6배, 3명이면 32배나 높아진다.

췌장암을 일으키는 특정 유전자를 지목할 수는 없지만, 췌장암 환자 가족 수에 비례해 본인의 발병 위험성이 증가하는 건 사실이다. 미국 일부에서는 가족 중 췌장암 환자가 있으면 만 50~55세부터 매년 한번은 CT 혹은 MRI를 통한 췌장암 검사를 받을 것을 권유하고 있다.

비위험군에 대해서는 현재 췌장암 검사를 권장하지 않고 있다. 다만 60세 이후에 당뇨병이 생긴 경우 당뇨병이 췌장암의 결과일 수 있어 췌장암 검진을 권한다.

치료성적 향상되고 있는 췌장암

췌장암 또한 다른 병과 마찬가지로 생활습관의 영향을 받는다. 따라서 ‘건강한 생활습관’이 췌장암의 예방과 회복에 큰 도움이 된다.

모든 병은 잘못된 생활습관이 상당 부분 원인으로 작용한다. 중장년 남성들이 음주와 흡연을 동시에 과다하게 하여 60대에 췌장암 혹은 담도암이 생기는 경우를 종종 본다. 금주, 금연, 절식과 충분한 야채 섭취, 적당한 운동은 건강에 필수다.

췌장암은 사망률이 높다는 인식 때문에 진단 후 깊은 절망에 빠지는 환자들이 많다. 하지만 새로운 항암제와 표적치료제가 개발되며 췌장암의 치료성적은 점점 향상되고 있다. 이에 따라 생존 기간 또한 연장되고 있다. 췌장암으로 진단되어도 무조건 절망하기 보다는 의료진의 권고에 따라 치료를 잘 받을 것을 권장한다.


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